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Museo de Prado
Madrid, España

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Museo de Prado. El proyecto para el Gabinete de Historia Natural fue aprobado por el rey Carlos III en 1785, y las obras se iniciaron poco después. Villanueva concibió un edificio alargado siguiendo el eje de una luminosa galería rematada e interrumpida en su centro por tres cuerpos de mayor volumen: dos cubos en los extremos de la Galería y una edificación de planta basilical en su eje central. El cubo norte se organizaba en torno a una rotonda, con bellas columnas jónicas y bóveda semiesférica de casetones en su planta principal, y con una cripta en la baja; el cubo sur se articulaba en torno a un patio. Uno y otro parecen resucitar, como hizo en efecto el Neoclasicismo, organizaciones arquitectónicas propias de la antigüedad clásica: el templo circular el primero, y la distribución en torno a un patio de las dependencias de la casa romana, la "domus", el segundo. En cuanto al cuerpo central, que Villanueva destinaba a las reuniones y sesiones de los académicos y estudiosos de la Historia Natural, fue un claro recuerdo de la basílica romana, alargada y rematada por un ábside curvo.
Sólo diez años después pudo darse por terminada la fábrica del edificio; y un lustro más tarde se procedió a su decoración exterior de acuerdo con un programa iconográfico elaborado por una comisión constituida para ese fin. La parte más vistosa de la decoración fue el gran friso que se colocó sobre la puerta oeste, la que se abre al Paseo del Prado y que desde finales del pasado siglo se conoce como "de Velázquez" por la estatua allí colocada con motivo de su centenario. El citado friso presenta una alegoría del rey Fernando VII como protector de las ciencias, las artes y la técnica, que en figuras simbólicas se presentan ante su regio trono; detrás del rey, clásicos dioses mitológicos (Atenea, Apolo, Mercurio, Neptuno) parecen estar inspirándole aquellas decisiones de protección y progreso.
Fachada Oeste, de Velázquez. Se completó la fachada con una doble decoración en los dos largos tramos de la Galería Central: esculturas alegóricas femeninas dentro de nichos-hornacina, y medallones con bustos de los más destacados artistas españoles: seis pintores (tres a cada lado de la puerta), cinco escultores (a continuación de los de la izquierda) y cinco arquitectos (al lado de los de la derecha).

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